¿Pueden las supercomputadoras curar el cáncer?

Si ha estado siguiendo la tecnología desde mediados de los 90, probablemente recordará vagamente las computadoras “pensantes” de IBM y cómo parecían ser el preludio de lo que posiblemente podría convertirse en una revolución en la recopilación de información y el procesamiento lógico. Después de que “Deep Blue” venciera a Gary Kasparov en el ajedrez en 1996 y “Watson” ganara una partida de Jeopardy en 2011, quedó claro que las computadoras estaban destinadas a algo más grande que seguir instrucciones simples. Nos estamos acercando a la creación de cerebros digitales, y posiblemente nos vaya mejor como resultado de esto. Pero, ¿cuáles son las implicaciones de estas supermáquinas masivas? ¿Realmente podemos acelerar la investigación del cáncer hasta el punto de encontrar una cura con la ayuda de mega “pensadores” como Watson?

¿Qué es Watson?

Si está absolutamente confundido por lo que se dijo anteriormente, tal vez sea hora de una pequeña introducción. Watson es una supercomputadora desarrollada por IBM con el objetivo de examinar enormes cantidades de datos para responder preguntas que son muy complejas y difíciles de responder en poco tiempo. En última instancia, el objetivo de IBM era crear una computadora que pudiera ayudar a los investigadores a establecer conexiones que de otro modo no hubieran visto en un período de tiempo mucho más corto de lo que cualquier ser humano podría esperar lograr. Esta computadora “pensante” apareció en un programa de juegos llamado Jeopardy en febrero de 2011, donde ganó por completo y reclamó su gran premio de $ 1 millón.

Este fue un preludio de lo que luego se convertiría en el destino final de Watson, que salió a la superficie el 28 de agosto de 2014, cuando IBM comenzó a ofrecer tiempo de computación con Watson comercialmente. Los investigadores ahora pueden hacer preguntas a Watson e intentar encontrar conexiones con cosas como los efectos de ciertas proteínas en el cuerpo en un período de tiempo muy corto. Las investigaciones que hubieran tomado varios meses, o incluso años, pueden reducirse a solo días.

¿Qué hace que Watson sea especial?

Watson es una computadora que ejerce una cantidad de energía poco común para una computadora. Si bien no es una de las supercomputadoras más grandes, todavía tiene un gran impacto en su hardware: 2.880 núcleos de procesador POWER7 y 16 terabytes de RAM. Cada núcleo tiene cuatro hilos, lo que le permite funcionar a una velocidad impresionante.

Su base de datos incluye información de enciclopedias, diccionarios, tesauros, reportajes de noticias y literatura de varios idiomas. También comprende coloquialismos y taxonomías. Se trata, en última instancia, de una máquina cuyo propósito es comunicarse de forma humana. Lo que no tiene en potencia de procesamiento en comparación con las mejores supercomputadoras lo compensa con una capacidad impresionante para comprender el “lenguaje humano”. Combine esto con la capacidad de formular hipótesis y podrá ver ahora por qué los investigadores de la salud están tan emocionados.

¿Pueden las supercomputadoras curar el cáncer?

En este momento, una supercomputadora no es lo suficientemente autónoma para realizar una investigación por sí misma. A pesar de esto, computadoras como Watson se están convirtiendo en asistentes de investigación ideales. La capacidad de filtrar 500 GB por segundo o más es inaudita en humanos. En última instancia, nos beneficiamos de la capacidad de confiar en las máquinas para que piensen por nosotros. Seguiremos desempeñando un papel importante en el campo de la investigación durante los próximos años, pero el trabajo duro de buscar en la literatura médica y científica se transformará en un trabajo de computadora en poco tiempo.

El hardware utilizado para construir Watson costó aproximadamente $ 3 millones, lo que es bastante barato en términos de lo que puede pagar una importante organización de investigación industrial. Es muy probable que los grandes investigadores simplemente desembolsen la masa para tener sus propios Watsons bajo sus pulgares.

Otros usos de Watson

Watson no es solo un héroe favorito para curar el cáncer. Se puede usar para varios propósitos diferentes, como investigaciones criminales, recetas y muchas otras cosas en las que todavía tenemos que aplicar el uso de supercomputadoras. Aquí hay un anuncio en video de la oferta comercial de IBM “Watson Discovery Advisor”:

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